Haiti’s Rhum Barbancourt

Reporting from Port-au-Prince, Haiti, Scott Kraft (Los Angeles Times) speaks about Haiti’s leading rum, Rhum Barbancourt, calling it a national tradition that has survived “the tumult of the last century and a half.” Kraft writes:

When President Franklin Delano Roosevelt arrived here in 1934 to mark the end of America’s occupation of Haiti, he insisted on toasting the hand-over with local Barbancourt rum. Two decades later, the visiting Vice President Nixon personally mixed a Barbancourt rum collins for Haiti’s president (who was, ahem, a whiskey drinker). And every voodoo priest and priestess in Haiti knows that soaking the ground with the golden rum — not the three-star version, mind you, but the five-star, aged twice as long — can raise the spirits of the dead.”It’s what they drink,” Markendy Jean Batiste, a voodoo priest, said with a shrug as if explaining the obvious. “You’ve got to keep the spirits happy.”

The article goes on to describe the considerable odds Rhum Barbancourt has faced—including the destruction caused by the recent earthquake—to remain a national institution. Besides the damage caused to the distillery itself, four of the plant’s 250 employees died in their homes and one-fifth of them are homeless. The company opened its soccer field to its employees, who are now among the 1,400 other homeless residents now camped there. However, Kraft points out, Haiti’s best-known export, founded by Dupré Barbancourt in 1862 and controlled today by his heirs, is an institution that isn’t likely to disappear any time soon. Thierry Gardère explains that the company should be back in production in three or four months. Barbancourt’s survivors are hard at work to repair the damages.

Dupré Barbancourt, a native of the Cognac region of France, opened the distillery to make rum from the sugar cane introduced to the island by Christopher Columbus. Unlike white rum, which is made from the molasses byproduct of sugar production, Barbancourt made his rum from the sugar cane juice itself (producing a higher quality rhum agricole). He used a double distillation process, favored by cognac makers, and aged the rum in French oak barrels imported from Limousin.

The article stresses that the secret to Barbancourt’s survival in the face of Haiti’s tumultuous history, is its steadfast resistance to change as Gardère believes that their goal has always been “to keep the traditions going.” Another reason, says Kraft, “is the sense of loyalty Haitians have for their national drink and the special place it holds in important rituals, from weddings and holidays to bringing forth the voodoo spirits that appease the dead and protect the living.” To keep the tradition, the company must continue being a family enterprise; Gardère’s 26-year-old daughter will soon take the reins. “Keeping Barbancourt around for a fifth generation is not just a matter of family pride—it’s a national obligation.”

For full article, see http://www.latimes.com/news/nation-and-world/la-fg-haiti-rum9-2010feb09,0,4799177.story

More on Barbancourt at http://bunnyhugs.org/2008/10/16/barbancourt-rum-tasting/

Detail of Felix Jean’s artwork, which adorns the boxes of Barbancourt’s Reserve du Domaine, from http://projects.vassar.edu/haiti/art/jean_f.php

3 thoughts on “Haiti’s Rhum Barbancourt

  1. I would like to share with you my tasting notes of Rhum Barbancourt.

    RHUM BARBANCOURT – 43% 750ML
    RÉSERVE SPÉCIALE – VIEILLI 8 AÑOS
    MAISON FONDÉE EN 1862
    DISTILLÉ ET MIS EN BOUTEILLE PAR T. GARDÈRE & CIE – PORT AU PRINCE – HAITI

    Ron de 5 estrellas envejecido por 8 años en barricas de roble procedentes del bosque de Limousin en Francia, siguiendo el método tradicional de los mejores coñacs y brandies.
    Un ron exclusivo y refinado, destilado a partir del jugo fresco de caña de azúcar. El ron Barbancourt es famoso por su sabor especialmente ligero y delicado, incomparable en el mundo. Producido y embotellado en Haití con los más estrictos controles de calidad, para el deleite de los más exquisitos paladares.
    Al examen visual se ve limpio e intenso cubriendo con los requisitos del análisis visivo del destilado. A las tonalidades de las cualidades cromáticas se impone un amarillo dorado con toques de brillantez.

    Al examen olfativo es una nariz donde los olores son limpios y netos. En el momento en que se captan las notas olfativas se reconocen la ciruela blanca, el durazno blanco, la cáscara de limón, la miel y la vainilla.

    Al examen gustativo el ron se califica como un destilado cualitativamente válido. El paladar se presta a dar cobijo a la nota de madera, mientras que el alcohol se armoniza con las nubes de aromas. La buena armonía gustativa es seguramente la característica que distingue este ron. Cuando la sensación alcohólica se contrabalancea con las esencias aromáticas es como percatar la llegada de un ilustre director de orquesta para ordenar una grande pieza musical.

    Al examen retro-olfativo es un destilado que manifiesta su óptima factura dando por cierto, dentro del sector de los rones, su buena calidad. Cuando entra en contacto con la boca, el destilado se extiende ampliamente y las sensaciones retro-olfativas corresponden magníficamente a lo que se había determinado a la nariz (fruta, miel y vainilla), mas la fragrancia alcohólica quiere salirse con la suya ganando un espacio gustativo importante a nivel de mucosa.

    OPINIÓN PERSONAL: las notas olfativas son muy buenas con la particularidad de la cáscara de limón y la ausencia de madera que sólo se manifiesta a nivel de boca. Su persistencia (20 segundos) no es alta, pero tiene la capacidad de mantener bien ocupadas las papilas con el fin de nuevos descubrimientos gustativos. Los olores y los sabores están en plena correspondencia con la tipología de los rones caribeños. Otra vez se encuentra un ron que cierra dulcemente y alcohólicamente, por lo tanto es bastante obvio dirigirse hacia un chocolate amargo (56% de cacao) con menor porcentaje de cacao visto que la persistencia es un poco más baja del anterior. De hecho, las sensaciones a contrabalancear son las mismas, es decir el alcohol se ofrece voluntario para quitar diplomáticamente la crasitud del chocolate y contemporáneamente la dulzura del destilado contrapesa la amargura del chocolate. El maridaje es muy entretenido y genera nuevas sensaciones gustativas que se renuevan en forma atractiva y persistente.

  2. BONNE NOUVELLE POUR HAITI : barbancourt
    Selon le Journal La Presse de Montréal du samedi 4 juin 2011, le Rhum Barbancourt sera de retour sur les tablettes à Montréal dans un article intitulé «Le Retour de Barbancourt» : Bonne nouvelle pour les amateurs de rhum : après des années d’absence au Québec, la maison haïtienne Barbancourt sera de retour au cours des prochains jours sur les tablettes de la SAQ. L’importation du Rhum Barbancourt était interdite au canada parce que le produit ne satisfaisait pas aux normes de Santé Canada. Il semble que le processus de fabrication ait été modifié, de sorte qu’il est désormais possible de mieux contrôler le taux de carbamate d’éthyle, précise-t-on à la SAQ. L’échantillon qui nous a été présenté était effectivement conforme aux normes de Santé Canada.
    Seul le Rhum ambré 4 ans sera offert, toutefois. Pour le mythique 15 ans, vous devrez vous rendre vous-même en Haïti. Je vous y encourage, d’ailleurs, dépaysement garanti

    vendredi, 3 juin 2011
    rapporté par edner saint-amour, le poète, tiré du Journal La Presse de montréal, Québec canada

    Société du Rhum Barbancourt
    16 rue bonne foi
    Boite postale 33
    Port-au-Prince
    Haiti
    Tel: 509 2223-2457/2510-7110
    Fax: +13054028197
    email: rhum@barbancourt.com

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